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Où est la Magna Carta aujourd’hui?

Les barons du roi Jean n’ont jamais eu l’intention qu’il y ait seulement une copie de la Magna Carta. Les dispositions de la Grande Charte étaient si importantes que ses partisans voulaient qu’il y ait des exemplaires disponibles dans les cathédrales de l’Angleterre, dans les châteaux et les grandes villes, de sorte que les termes de l’accord soient bien connus et disponibles pour consultation. Au cours du règne de Jean, l’Angleterre était composée de 39 comtés formés entre le 5ième et le 11ième siècle qui auraient toutes reçu les copies de la Grande Charte. Depuis que Llewelyn le Grand, le prince de Galles et le roi Alexandre III d’Écosse ont soutenu la Charte, les versions de la Magna Carta ont été diffusées probablement au Pays de Galles ainsi qu’à l’Écosse. Un rédigé spécial de Magna Carta Hibernae a été envoyé à l’Irlande en 1216, ou « Dublin » était substitué à « London » dans le texte.

Lorsque la Magna Carta a été révisée et rééditée pendant les règnes du fils de Jean, Henry III, et de son petit-fils, Edward I, de nouvelles versions de la Charte modifiée ont été distribuées dans les comtés de l’Angleterre, marqués du sceau royal. Puisque l’imprimerie n’était pas encore utilisée en Europe avant le XVe siècle, chacun de ces documents a été laborieusement manuscrit par des prêtres. La distribution a pris du temps puisque les seuls moyens de transport dans le XIIIe siècle en Angleterre étaient à cheval ou à bateau-mouche. Le taux d’alphabétisation dans l’Angleterre médiévale aurait pu être aussi bas que 5% dans les zones rurales, voilà pourquoi la Magna Carta a été lue à haute voix dans les églises et les mairies.

Au cours des huit cents dernières années, la plupart des copies de la Magna Carta ont été perdues. La Magna Carta Hibernae a été détruite dans une explosion aux Quatre Tribunaux de Dublin en 1922, pendant la guerre civile irlandaise. Il reste dix-sept copies de la Grande Charte dans tout le Royaume-Uni et dans le monde, qui datent d’avant 1300 : quatre de 1215, une de 1216, quatre de 1217, quatre de 1225 et quatre de 1297. Il existe six versions connues qui restent de 1300.

Parmi les quatre versions survivantes de la Magna Carta de 1215, deux se trouvent dans la Bibliothèque Britannique de Londres. Un des exemplaires de la Bibliothèque Britannique, cité comme «Chartes de Cotton XIII. 31A» pourrait être la première édition de la Magna Carta commandée par les barons. Il y a des ajouts au bas du texte principal, qui auraient pu être insérés à l’insistance de Jean, avant qu’il n’ait apposé son sceau. Le document qui faisait partie des archives du château de Dover a été découvert au XVIIe siècle et présenté à Sir Robert Cotton, antiquaire et membre du Parlement. La Bibliothèque Cotton de la Maison Ashburnham, près de Maisons du Parlement de Londres, a pris feu en 1731. Le feu a détruit ou endommagé un quart de la collection. La Magna Carta a été parmi les documents endommagés. La cire d’étanchéité jaune a fondu, deux trous ont été brûlés dans le parchemin et le document a été ratatiné par la chaleur.

Cotton a également acquis l’autre copie de la Magna Carta qui fait maintenant partie de la collection de la Bibliothèque Britannique. L’histoire des débuts de la «Cotton, Auguste II. 106» est inconnue mais il y a une légende selon laquelle Cotton l’aurait sauvé de chez son tailleur au moment où il était sur le point d’être coupé en modèles de costume. Cette seconde copie de la Grande Charte a survécu intacte à l’incendie de 1731 mais n’a pas un sceau. Dans les années 1750, le Musée et la Bibliothèque Britanniques ont pris en charge la Bibliothèque Cotton. Cette copie de la Magna Carta est exposée dans l’exposition permanente «des trésors de la Bibliothèque Britannique».

Les deux autres copies de la Magna Carta de 1215 ont fait partie des collections de la cathédrale de Lincoln et de la cathédrale de Salisbury pendant des siècles. Stephen Langton, archevêque de Canterbury, a étudié à l’école de cathédrale de Lincoln et la Magna Carta Lincoln a été dans la garde du doyen et de la division de la cathédrale de Lincoln pendant des siècles. Elle a été exposée au château de Lincoln depuis 1993. Contrairement aux copies de la Bibliothèque Britannique, qui sont restés à Londres, la Magna Carta Lincoln a fait le tour des îles britanniques et du monde. La copie a été exposée aux deux Foires du monde: à New York en 1939 et à Brisbane, en Australie en 1988. Alors que la Magna Carta Lincoln était encore à New York comme la pièce maîtresse du pavillon britannique, la Seconde Guerre Mondiale commençait. Plutôt que de risquer de retourner le document à l’Angleterre à travers un blocus de sous-marins allemands, les États-Unis ont accepté de le stocker dans les voûtes de Fort Knox. Il était en bonne compagnie puisque, deux semaines après l’attaque de Pearl Harbour, la Constitution américaine et la Déclaration de l’Indépendance ont été aussi déplacées de Washington pour être gardés à Fort Knox. Les documents ont été conservés sous clé, scellés du plomb et placés dans des conteneurs de protection. Tout compte fait, les documents ont été conservés en sécurité par des matériels pesant à-peu-près 150 livres. Cette copie de la Magna Carta est retournée à la cathédrale de Lincoln en 1947. Entre 2014 et 2015, la Magna Carta Lincoln sera de retour aux États-Unis, en voyageant à Boston, à Williamstown et à Washington D.C.

La Magna Carta Salisbury a peut-être appartenu au demi-frère illégitime de Jean, Guillaume Longspeé, qui avait exhorté le roi à accepter les demandes de ses barons. Cette copie de la charte a été logée à la cathédrale Old Sarum, puis a été déplacée dans les archives de l’actuelle cathédrale Salisbury, qui contient l’effigie de Longspeé. Le document a été perdu au milieu du XVIIe siècle, au cours des réparations à la bibliothèque de la cathédrale, puis redécouvert au début du XIXe siècle. La Magna Carta Salisbury est actuellement exposée dans la cathédrale par ordonnance du doyen et de la division de la cathédrale de Salisbury.

Des copies de la Magna Carta datant des règnes de Henry III (1216-1272) et Edward I (1272-1307) sont plus nombreuses. La Grande Charte a été rééditée en 1216 et en 1217, pendant la minorité d’Henri III, et de nouveau en 1225, après que le roi soit devenu majeur. Les archives nationales du Royaume-Uni ont une copie des Chartes de 1225 et de 1297 tandis que le Guildhall de Londres possède une copie de 1297 qui est occasionnellement présentée au public. Parmi les dix-sept exemplaires survivants de la Grande Charte qui datent d’avant 1300, un quart de ces documents sont conservés dans la bibliothèque Bodléien de l’Université d’Oxford, qui est ouverte aux chercheurs depuis 1602. La bibliothèque Bodléien a acquis ses copies de l’antiquaire Anthony Wood, à la fin du XVIIe siècle.

Les trois versions de la Magna Carta datant de 1217 de la collection Bodléien portent les sceaux du régent d’Henri III, de William Marshall et du légat du pape, le cardinal Guala, tandis que la version de 1225 porte le sceau de l’adulte Henri III. L’une des versions de 1217 a voyagé à New York en 2010 pour la Réunion de l’Amérique du Nord des anciens étudiants de l’Université d’Oxford. Lorsque l’éruption du Mont Eyjafjallajökull en Islande a fait annuler temporairement les vols vers le Royaume-Uni, laissant en rade le document dans les États-Unis, la Biblithèque Morgan de New York a organisé une exposition publique impromptue. Les retards de voyage ont laissé à l’Assemblée législative du Manitoba le temps de négocier un prêt de la Magna Carta pour une exposition de trois mois là-bas. Alors que la Magna Carta de la collection Bodléien de 1217 était à Winnipeg, la reine a visité le Canada pendant sa plus récente tournée pour dévoiler une pierre de la prairie de Runnymede qui est devenue la pierre angulaire du Musée Canadien des Droits de l’Homme.

Deux exemplaires de la Magna Carta ont trouvé un foyer permanent à l’extérieur du Royaume-Uni. Une version de 1297, du règne d’Edward I, est exposée aux archives nationales à Washington D.C. La Fondation de la Famille Ross Perot a acheté le document de la famille Brudenell en 1984 pour 1,5 million de dollars. La famille Brudenell, les parents de la famille Earl de Cardigan du 19ième siècle, ont réalisé qu’ils avaient le document en leur possession en 1974, suite à un inventaire des dossiers de la famille. Après cette découverte, leur Magna Carta a passé plusieurs années de repos sur un chevalet dans une pièce du domaine de la famille, Deene Park (photo ci-dessus). Lors de la vente du document, Edmund Brudenell a expliqué qu’il était nécessaire de payer pour l’entretien de la propriété familiale, en précisant «Les œuvres d’art et les documents historiques ne paient pas l’épicier et une fois la valeur de la Magna Carta était décidée, c’était alors un gros souci de l’avoir dans la maison.»

Puis, en 2007, la Magna Carta « américaine » monta aux enchères chez Sotheby et a été vendue à l’homme d’affaires américain David Rubenstein pour 21,3 millions de dollars. Rubenstein a expliqué son intérêt pour la Magna Carta au moment de la vente en précisant «C’est le document le plus important de la civilisation occidentale. Il a été l’inspiration de la Constitution et la Déclaration des Droits de l’homme. C’est un cadeau pour le peuple américain. C’est important pour moi qu’il reste aux Etats-Unis.» Cette copie du document est la seule à se trouver dans la propriété privée et est actuellement exposée aux archives nationales à Washington, D.C.

Le Parlement australien possède également une version de la Magna Carta de 1297. Cette copie a été envoyée au shérif de Surrey, Robert de Glamorgan, pour être déclarée à la cour de comté. Le document a passé des siècles dans un obscur couvent de Sussex puis est finalement entré en possession de l’école du roi à Bruton, Somerset. Le gouvernement australien a acheté le document en 1952 et il est exposé dans la place Magna Carta à Canberra.

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Les exemplaires supplémentaires de la Magna Carta des collections de cathédrales anglaises ont fait le tour du monde. La copie datant de 1912 de la cathédrale de Hereford a été exposée pour une grande partie de l’année 2014 au Musée des Sciences Naturelles de Houston. La cathédrale de Durham a dans sa collection la seule copie de 1216 de la Magna Carta et aussi la copie de 1225 qui va faire une tournée au Canada en 2015.

Les six copies de la Magna Carta de 1300, ayant le sceau royal d’Edouard Ier, sont logées dans des bibliothèques, des archives, des universités et des églises du Royaume-Uni. Ces documents se trouvent dans les collections de l’abbaye de Westminster, de Londres, de la Mairie Faversham, de la cathédrale de Durham, du Collège Oriel d’Oxford et de la bibliothèque Bodléien. Après le règne d’Edouard Ier, la Magna Carta est tombée dans une obscurité relative, pour être relancée par les écrits d’un juriste du XVIIe siècle, Sir Edward Coke. Le déclin de l’intérêt populaire et politique pour la Magna Carta peut avoir entraîné la perte de nombreuses copies de la Grande Charte mais a permis à d’autres de se reposer tranquillement dans des archives, n’attendant qu’à être redécouvertes!

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